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Corresponde al 20-25% de todos los carcinomas pulmonares primarios; la mayoría de los pacientes son fumadores. El tumor es con frecuencia ampliamente metastático y tienen peor pronóstico.

El tumor de célula pequeña es un neoplasia neuroendocrina; ultraestructuralmente, las células contienen gránulos densos citoplasmáticos que tiñen positivamente con los marcadores neuroendocrinos (como la cromogranina).

El carcinoma de célula pequeña esta compuesto clásicamente por células pequeñas redondeadas a fusiformes con escaso citoplasma. Las características principales son necrosis, una alta rata mitótica e incrustación nuclear en paredes vasculares. Las células de la variante intermedia son de mayor tamaño con más citoplasma y núcleo vesicular.

Características citológicas diagnósticas (esputo y lavado bronquial)

Características citológicas diagnósticas (FNA y cepillado bronquial)

Diagnóstico diferencial

En la hiperplasia de células de reserva las células también muestra moldeamiento, pero son más pequeñas y  más cohesivas que las del carcinoma de célula pequeña. Las células linfoides, ya sea de un proceso inflamatorio o de un linfoma, pueden confundirse con un carcinoma de célula pequeña, pero generalmente no forman agregados  tienden a estar separadas y cuando son benignas son de menor tamaño que las células tumorales. En los tumores carcinoides no se observa el moldeamiento nuclear, la necrosis y la actividad mitótica,  la textura de la cromatina es más gruesa  granular. La diferenciación entre carcinoma de célula pequeña y carcinoide atípico es más difícil; usualmente los carcinomas de célula pequeña tienen menos citoplasma, mayor moldeamiento nuclear  y cromatina de textura fina granular. El carcinoma de célula pequeña debe diferenciarse de carcinomas pobremente diferenciados de célula no pequeña tal como el carcinoma escamocelular y el adenocarcinoma. La textura de polvo de la cromatina , los núcleos inconspicuos  y un moldeamieno nuclear prominente son características diagnósticas  de gran ayuda para el carcinoma de célula pequeña.

Immunocytochemistry

Sputum
Sputum
Brush
Wash
FNA
FNA
FNA
Small cell carcinoma. Extensive cellular necrosis with a single cluster of malignant round to ovoid cells appearing as naked nuclei with fine powdery chromatin and lack of nucleoli. Note the prominent nuclear molding.
Small cell carcinoma. Note the small to intermediate cell size, naked appearance of the nuclei, fine powdery chromatin, and a few karyorrhectic nuclei. Focal nuclear molding. 
Small cell carcinoma. Malignant cells with nuclear molding, relatively small cell size, naked nuclei, and fine powdery chromatin. 
Small cell carcinoma. Malignant cells with prominent nuclear molding, lack of cytoplasm («naked nuclei»), relatively small cell size, fine powdery chromatin, and lack of nucleoli.
Small cell versus lymphocytes.
Reserve cell hyperplasia.

FNA:

FNA
FNA
FNA
Histology

Bronchial brush:

Bronchial brush
Bronchial brush
Bronchial brush